Un virus è un programma che è nascosto all’interno di un altro programma, si diffonde da un computer all'altro interferendo con la normale attività. Un virus può danneggiare o eliminare i dati dal disco fisso di un computer, utilizzare un programma di posta elettronica per diffondere il virus ad altri computer o formattare il disco fisso del computer. I virus si diffondono tramite allegati nei messaggi di posta elettronica o di messaggistica immediata. Quindi, non aprire mai un allegato di posta elettronica, salvo che non si conosca il mittente del messaggio, usare comunque molta cautela perché spesso anche i mittenti di posta sono contraffatti. I virus possono presentarsi sotto forma di allegati d’immagini o file audio e video. I virus si diffondono anche tramite download su Internet quando si utilizza un programma P2P.

Normalmente un virus si trova all'interno di un file eseguibile, ma può trovarsi anche in un file dati che contenga delle parti eseguibili (macro o script), per esempio file di un wordprocessor o di un foglio elettronico e anche pagine HTML con script java o visual basic.

i Virus informatci possono essere classificati in:

- Virus

- Worm

- Virus delle macro

- Virus invisibili (stealth)

- Virus polimorfici e cifrati

I sistemi più esposti ai virus sono quelli che utilizzano Windows, i sistemi che sono immuni ai virus sono Unix e Linux.

I sistemi che utilizzano Windows devono essere protetti da un buon antivirus che sia aggiornabile frequentemente ancora meglio da un sistema di Internet security che racchiude in un unico programma: antivirus per posta, file, web, messaggistica istantanea, firewall, controllo applicazioni, difesa proattiva, prevenzione intrusioni, anti spam e anti banner.