La composizione chimica dell'RNA è molto simile a quella del DNA. L'RNA differisce dal DNA soltanto in tre punti:

  1. lo zucchero è il ribosio anzichè il desossiribosio
  2. la base pirimidinica Uracile (U) al posto della Timina (T)
  3. la macromolecola ha una struttura a singola elica

Il rapporto purine-pirimidine nell'RNA non è 1:1, come nel DNA. Questo ci fà capire che la molecola esiste in forma di singola elica. L'RNA ha il ruolo di intermediario nel trasferimento dell'informazione genetica, la somiglianza dell'RNA ad una elica del doppio filamento del DNA, suggerisce un meccanismo di trascrizione della sequenza di basi tra le due molecole. L'elica di RNA trascritta non è identica, ma complementare a quella di DNA che è servita da stampo.

L'RNA polimerasi è simile alla DNA polimerasi, ma è caratterizzato dalla necessità, per operare, di avere per stampo del DNA. L'RNA non può servire come stampo per la sua sintesi come accade per il DNA.